Van Witte Huis naar federale gevangenis?

Op zaterdag 7 november 2020 werd Joe Biden door de media benoemd tot verkozen president, wat betekent dat huidige president Donald Trump in januari 2021 het Witte Huis zal moeten verlaten. Dit haalt een aantal juridische conflicten boven water, die Trump al boven het hoofd hangen sinds hij in januari 2017 aantrad als president. Deze juridische zaken zullen waarschijnlijk groter worden naarmate Trump de bescherming verliest die het Amerikaanse rechtssysteem een ​​zittende president biedt (Mayer, 2020).

Door: Layla de Jager

Het is niet vanzelfsprekend dat een voormalig Amerikaans president vervolgd wordt na zijn ambtsperiode. Geen enkele voormalige Amerikaanse president heeft ooit de binnenkant van een cel gezien – en dit is niet omdat alle presidenten de wet trouw hebben nageleefd. Presidenten verzamelen gedurende hun ambtsperiode enorme gunsten die ze verschuldigd zijn, die ze verzilveren wanneer ze geen president meer zijn. Een voorbeeld hiervan is de manier waarop Gerald Ford omging met de controverse omtrent Richard Nixon. De twee waren bondgenoten, dus Ford zorgde ervoor dat Nixon weer met een schone lei kon beginnen. Daarnaast krijgen ex-presidenten veelal politieke bescherming van hun bondgenoten (Schwarz, 2020). Er is ook veel weerstand van bondgenoten tegen de gevolgen voor de acties van hun president, zodat de heersende Amerikaanse klassensolidariteit in stand wordt gehouden. Momenteel is het zo dat de rijkste laag van de samenleving vaak geëxcuseerd wordt voor eventuele delicten. Als een ex-president met consequenties van zijn delicten te maken kan krijgen, zou dat suggereren dat dit andere mensen bovenaan de machtsladder ook zou kunnen overkomen (Schwarz, 2020). De mensen aan de top van de Amerikaanse samenleving denken op dezelfde manier over straf als over belastingen; het zijn zaken die alleen voor het ‘kleine’ volk zijn (Wood, 2016).

Echter, Trump is kwetsbaarder voor vervolging dan andere presidenten omdat hij betrokken is geweest bij veel vermeende niet-traditionele presidentiële delicten (Schwarz, 2020). Met de invasie van Irak initieerde George W. Bush een agressieoorlog, wat in de processen van Neurenberg werd aangeduid als “de hoogste internationale misdaad”. Maar er was nooit een mogelijkheid dat hij hiervoor gestraft zou worden, omdat de hele Amerikaanse machtsstructuur het erover eens is dat Amerikaanse presidenten het recht hebben om dit te doen (Singer, 2018). Dit verklaart de titel ‘presidentieel misdrijf’. Hetzelfde geldt voor het uitvoeren van duizenden drone-aanvallen of het martelen van mensen over de hele wereld (Williams, 2017). Daarentegen heeft Trump veel relatief kleine, armoedige, vermeende criminele activiteiten gepleegd naast zijn presidentiële taken (Buettner, Craig & McIntire, 2020; BBC News, 2020).

Nu Trump wordt afgezet en uit het Oval Office wordt gehaald, zal daarbij een groot deel van zijn presidentiële schild uiteenvallen. Hij kan proberen om de delicten die hij ooit heeft begaan kwijt te schelden. Echter, niemand weet of presidenten dit kunnen, aangezien niemand het ooit heeft geprobeerd (NOS, 2020). Het kwijtschelden zou in elk geval alleen van toepassing zijn op schendingen van de federale wetten en niet op delicten die daarbuiten vallen (Schwarz, 2020).

Er bestaat een kans dat Trump zijn niet-federale delicten niet kan kwijtschelden. In combinatie met de kans dat er in de Verenigde Staten als nooit tevoren een enthousiasme ontstaat over het behandelen van de meest machtigen als de machtelozen, zou dit betekenen dat Trump kwetsbaar wordt voor vervolging op een aantal gebieden.

Allereerst bestaan er veelvuldige verdenkingen van belastingfraude. Trump heeft namelijk buitengewoon veel moeite gedaan om zijn belastinggegevens niet vrij te geven. Inmiddels is bekend dat er een reden is voor zijn angst. Het recente onderzoek van de New York Times naar de belastingen van Trump onthulde dat hij belastingvrij geld doorgaf aan zijn kinderen. Zijn bedrijf trok namelijk $747.622 aan “advieskosten” af voor hotelprojecten in Vancouver en Hawaii. Ondertussen betaalde een adviesbureau Ivanka Trump, Donald Trumps dochter, precies hetzelfde bedrag, ook al was zij mede-eigenaar van Trumps bedrijf. Als Ivanka inderdaad de ontvanger van dit geld was, dan zou dit een geval van belastingfraude zijn, omdat het in de Verenigde Staten verboden is om advieskosten te krijgen van een bedrijf waar je in dienst bent (Buettner et al., 2020). Daarnaast is er de kwestie van Trumps eigenaardige lening van $50 miljoen aan zichzelf. Een grondig staatsonderzoek zou vrijwel zeker nog meer verdachte praktijken aan het licht brengen. Dit alles is de reden waarom Michael Cohen, de voormalige advocaat van Trump die zelf schuldig heeft gepleit aan meerdere beschuldigingen van belastingontduiking, onlangs zei dat Trump ‘‘binnenkort de eerste zittende president is die van het Witte Huis rechtstreeks naar de gevangenis gaat’’ (Marcus, 2020).

Een tweede voorbeeld dat kan leiden tot Trumps vervolging zijn de vermeende seksueel misbruik-aanklachten. In totaal werden 26 incidenten van “ongewenst seksueel contact” en 43 gevallen van seksueel ongepast gedrag beschreven in het boek All the President’s Women: Donald Trump and the Making of a Predator (Levine & El-Faizy, 2019), dat leidde tot meer dan 100 interviews. Deze werden toegevoegd aan een lijst van bijna twintig vrouwen die hem eerder hadden beschuldigd van aanranding of wangedrag. In combinatie met opmerkingen als ‘‘Grab ‘em by the pussy’’ – die het team van Trump altijd heeft afgedaan als “praatjes in de kleedkamer” – blijven beschuldigingen van aanranding en intimidatie bestaan (Mindock, 2020) en zelfs vandaag de dag duiken er nieuwe beschuldigingen op. Amy Dorris, een voormalig model, is de laatste vrouw die op de lijst is gekomen in september 2020. Zij vertelde de Britse krant Guardian dat Trump verschillende delen van haar lichaam betastte en haar met geweld kuste toen ze uit een badkamer in de VS kwam gedurende de US Open van 1977. De advocaten van Trump hebben de beweringen ontkend en bestempelden het als een “poging om hem aan te vallen” voor de verkiezingen (BBC News, 2020).

Voor zover Trump onder alle federale wetten beschermd wordt tegen aanklachten, wordt het nog speculeren over wat de toekomst hem zal brengen. Biden heeft in ieder geval al verkondigd dat hij een toekomstig ministerie van Justitie niet in de weg staat om strafrechtelijke vervolging in te stellen tegen president Trump nadat hij zijn ambt heeft verlaten (Sprunt, 2020). Voor nu biedt dat perspectief, maar niet meer dan dat. Mocht Trump vervolgd worden, dan zou dat de grootste ondergang in de Amerikaanse politiek betekenen sinds die van Richard Nixon.

 

Literatuur:

BBC News. (2020, 18 september). Donald Trump: President denies new assault allegation. BBC News. Geraadpleegd via: https://www.bbc.com/news/world-us-canada-54197250

Buettner, R., Craig, S., & McIntire, M. (2020, 21 oktober). Trump’s Taxes Show Chronic Losses and Years of Income Tax Avoidance. The New York Times. Geraadpleegd via: https://www.nytimes.com/

Levine, B., & El-Faizy, M. (2019). All the President’s Women: Donald Trump and the Making of a Predator. Hachette UK.

Marcus, J. (2020, 30 september). Trump will go ‘straight to prison’ if full tax returns ever come out, Cohen says. The Independent. Geraadpleegd via:  https://www.independent.co.uk/

Mayer, J. (2020, 2 november). Why Trump Can’t Afford to Lose. The New Yorker. Geraadpleegd via: https://www.newyorker.com/

Mindock, C. (2020, 6 november). Trump sexual assault allegations: How many women have accused the president? The Independent. Geraadpleegd via: https://www.independent.co.uk/

NOS. (2020, 11 november). Wat kan president Trump in resterende weken nog doen? NOS. Geraadpleegd via: https://nos.nl/

Schwarz, J. (2020, 18 oktober). How Donald Trump is Vulnerable to Prosecution. The Intercept. Geraadpleegd via: https://theintercept.com/

Singer, P. (2018, 9 april). Crime and No Punishment for the Iraq War. Project Syndicate. Geraadpleegd via: https://www.project-syndicate.org/

Sprunt, B. (2020, 6 augustus). Biden Says He Wouldn’t Stand In The Way Of A Trump Prosecution. NPR. Geraadpleegd via: https://choice.npr.org/

Williams, J. (2017, 11 januari). From torture to drone strikes: the disturbing legal legacy Obama is leaving for Trump. Vox. Geraadpleegd via: https://www.vox.com/

Wood, R. W. (2016, 30 januari). 10 Notorious Tax Cheats: Queen Of Mean Leona Helmsley  Proved Little People Can Put You In Jail. Forbes. Geraadpleegd via: https://www.forbes.com/